De Nederlandse berg: Val Thorens

Door Bert

Wat de Alpe d’Huez is voor wielrenners, lijkt Val Thorens te zijn voor skiërs. De eerste week van mei kleurt daar de berg oranje en deze hooggelegen, sneeuwzekere bestemming is voor de Nederlandse wintersporter de nummer 1 in Frankrijk. 

Het is midden in het skiseizoen en ik ben een paar dagen in Les Trois Vallées. Vanuit Les Menuires ski ik naar Val Thorens en als ik van boven naar het dorp kijk, herinner ik me een foto uit de jaren tachtig die ik - eenmaal thuis en na lang zoeken - nog weet te vinden in een oud album. Een handvol gebouwen vormen een boog. Een autovrij straatje met een winkelgalerij heet het centrum. Verder een maanlandschap ontsloten door pistes en liften. Kaal, hoog en onwaarschijnlijk sneeuwzeker. Inmiddels is Val Thorens uitgegroeid tot een ski-metropool en is het voor veel Nederlanders the place to be in de Franse Alpen. En de expansiedrift is nog lang niet klaar, want ieder jaar stampt Val Thorens nieuwe accommodaties uit de grond, worden er grotere gondels aan de kabels gehangen en ontsluiten liften valleien die vroeger het domein van de off-pisteskiër en toerskiër waren. 

Upgrade
Val Thorens verdient architectonisch niet de schoonheidsprijs, maar doet er wel alles aan om er het beste van te maken. Zo zijn de oudere gebouwen gerenoveerd en aan de buitenkant geven natuurlijke materialen als hout en natuursteen je het idee dat je niet in een betonnen flat zit. De nieuwbouw van de afgelopen jaren is meer in chaletvorm ontworpen en er is duidelijk koers gezet naar betere accommodaties en een hoger serviceniveau. “Belangrijk,” zegt Jeroen van Doesburg van Snowtime Travel. “Wij bieden Les Trois Vallées en dus ook Val Thorens al aan sinds de oprichting van Snowtime 25 jaar geleden. We hebben de hele ontwikkeling meegemaakt en constateren al van meet af aan een groeiende behoefte aan hoogwaardige appartementen. Een aantal jaren geleden ontstonden er luxe appartementen met per slaapkamer een badkamer ensuite. Voorbeelden daarvan zijn Val Chavière,  Montagnettes en Montana en ook de wijk hoger in het dorp, Balcon de Val Thorens, is zo ontworpen. Dat heeft gezorgd voor een toename van het aantal wintersporters.” De laatste wapenfeiten van nieuwbouw zijn Le Hameau de Kashmir en L’Oxalys van de Montagnettes Groupe. Deze luxe accommodaties bestaan uit volledig ingerichte suites en appartementen waarbij je de voordelen hebt van privé-accommodatie én gebruik kunt maken van traditionele hoteldiensten, inclusief een à la carte restaurant. Komend seizoen opent ook Altapura haar deuren. Dit nieuwe hotel is het eerste met vijf sterren op de gevel en zal ongetwijfeld het hoogst gelegen vijfsterrenhotel van Frankrijk zijn. Van Doesburg: “Het zijn juist dit soort accommodaties die Val Thorens een nieuw imago geven. Het vooroordeel dat je in de hoge Franse gebieden geen luxe kunt vinden met een hoog serviceniveau is echt niet meer terecht.” 

Dutchweek by Snowtime
Traditioneel is de meiweek in Val Thorens een feest. Niet alleen letterlijk, want naast de gezellige party’s biedt deze week heel veel skipret. Aan sneeuw is nooit gebrek en als de zon haar best doet, heb je het gevoel op zomervakantie te zijn. Gezellige terrassen met bruingebrande koppen, spiegelzonnebrillen en live muziek. Timing is belangrijk, want in de lente moet je op de juiste tijd op de juiste plek zijn. Als het in de nacht helder is, vriest het hard en zijn vooral de pistes aan de zuidkant ‘s ochtends als beton. Kies je daarentegen de hellingen die vol geraakt worden door de ochtendzon, dan ski je in de mooiste voorjaarssneeuw. Later in de middag zal de sneeuw snel zachter worden en zijn de noordhellingen de beste keuze. Ik spreek Jeroen van Doesburg bij Bar de la Marine, dé plek voor de lunch. Op de achtergrond speelt in kleine opstelling de band die speciaal door Snowtime is ingevlogen. “We zijn hier ooit begonnen met een paar fanatieke skigroepjes van indoorbanen en vrienden die in de meiweek de laatste poedersneeuw van het seizoen wilden afkrassen. Inmiddels is het een belangrijke skiweek geworden voor het hele gezin. Voor de een als extra vakantie, voor de ander als goedkoop alternatief voor de dure krokusweek. In de meiweek kun je voor een zeer schappelijk bedrag in de beste accommodaties verblijven. Bovendien wordt een extra programma aangeboden met tal van activiteiten voor jong en oud.” En dat programma staat bij Snowtime centraal. Zo is er een feesttent midden in het dorp met iedere namiddag en avond live muziek en besteedt Snowtime Travel veel aandacht aan bijvoorbeeld kinderopvang met eigen animatie. “We proberen toegevoegde waarde te creëren voor onze Snowtime-gasten. Nieuw dit seizoen is de mogelijkheid om een clinic te volgen bij Ski Experience. Ook bieden we ontbijtskiën aan. Als eerste naar boven voordat het gebied opengaat en genieten van de beste sneeuw, afgesloten met een ontbijt in Bar de la Marine.” Hé, dat klinkt goed! “We zitten morgen eigenlijk vol, maar voor jou maak ik een uitzondering,” lacht van Doesburg.

First tracks
Om half acht stipt staan we de volgende morgen bij het dalstation van de Peclet, de gondel naar 3.100 meter. De zon zit nog achter de berg en er heerst een serene rust. De eerste gondel omhoog en als we uitstappen, zakken we weg in een paar centimeter verse sneeuw. Snel de ski’s vastklikken en glijden. De piste Christine richting Chalet de Val Thorens ligt er perfect bij. First tracks! De staalkanten snijden de ribbels van de pistemachine doormidden en we genieten ervan om als eerste de skidag te mogen openen. Weer snel in de gondel voor rit twee. Nu dalen we af naar Bar de la Marine. Daar wachten croissants, koffie, warme broodjes, kaas, en jam. De dag kan niet meer stuk. Val Thorens ontwaakt!