Patrouilleurs in La Grave

Door Rogier

In La Grave, het beroemde off-piste skigebied onder de rook van Alp d’Huez en Les Deux Alpes werkt een team patrouilleurs. Mannen en vrouwen die off-piste skiërs met raad en daad bijstaan. Het verschil met deze patrouilleurs en de bekende pisteurs is dat de patrouilleurs geen reddingen uitvoeren, ze doen alleen aan preventie. Dit team is een enorme bron van informatie. Ik heb het geluk gehad hen een paar vragen te mogen stellen.

Is La Grave een uniek skigebied?
​“Ja! La Grave is uniek”, zeggen de drie patrouillers gezamenlijk. Eric Loubie, naast patrouilier ook berggids, legt het antwoord verder uit. “La Grave is het enige Europese skigebied waar helemaal niets beveiligd wordt. Wij doen niet aan lawinepreventie, wij bakenen niets af en markeren geen afdalingen. In La Grave kun je dus zonder kennis van zaken zo verdwalen en in de problemen komen. La Grave is niet zomaar een station. Er bestaat dus geen gebied dat zo wild en bergachtig is als La Grave.

Wat doen jullie precies als patrouiller?
​Het is Patrick die antwoordt, hij is al enkele jaren patrouilleur in La Grave. “Ten eerste maken wij ’s ochtends een afdaling om te checken of het gebied überhaupt open kan. Bij een te hoog risico sluiten we de liften, al dan niet gedeeltelijk. Na deze test-run installeren we ons bij de kassa’s. Iedereen kan bij ons terecht voor vragen over condities of routes. We proberen iedereen zo goed mogelijk te helpen. Als we skiërs zien waarvan wij verwachten dat zij te weinig kennis hebben om in La Grave te skiën pikken we deze er ook uit. We leggen ze dan uit dat La Grave een echt off-piste skigebied is.”

Hoe herken je deze?
Alle drie de mannen lachen, “Dat is zo ontzettend makkelijk” zegt Patrick “we pikken ze er meteen uit, de kleding, de houding, het gepraat. De typische vakantie-skiër als het ware.”

Wat is het grootste gevaar in La Grave?
Eric: “Het grootste gevaar in La Grave is het maken van een ernstige val. Over een rotsband of in een gletsjerspleet. Lawines komen af en toe, maar niet vaak voor. Dit omdat we de liften dicht houden bij een te groot gevaar.“

Vinden jullie dat het merendeel off-piste skiërs voorzichtig genoeg is?
Jerome, pisteur en patrouilleur, antwoordt: “Ik denk dat ik dan voor allen spreek, ik vind van niet”. De andere patrouilleurs knikken. “Een grote groep skiërs wil graag de held uit hangen. Zonder de nodige kennis te hebben duiken vrouwen en mannen steile couloirs of lawine gevaarlijke hellingen in. Om maar op de helden uit tijdschriften en uit films te lijken. Deze skiërs zijn vaak erg op zichzelf gericht en weten bijna niets van de bergen. Dit zijn de skiërs die slechts naar de bergen komen om te skiën. ’s Zomers zijn deze wintersporters niet in de bergen terug te vinden. Vaak zijn dit wintersporters die slechts één à twee weken per jaar skiën en ver van de bergen vandaan wonen.”

Welke wintersporters komen in off-piste terrein in de problemen?
Eric: “Vaak zijn het groepen ‘stads’ wintersporters die voor problemen zorgen. Dit zijn het type skiërs waar Jerome het over had. Normaal gesproken komen deze met een hele groep een weekje off-piste raggen. Echter zonder na te denken. Regelmatig zitten er in deze groep een of twee goede skiërs. Deze laten graag hun kunnen aan iedereen zien. Zodoende ‘sleuren’ zij de mindere wintersporters mee in relatief gevaarlijke afdalingen. Dit is al menigmaal fataal afgelopen.”

Wat is naast het standaard lawine-materiaal het belangrijkste materiaal voor off-piste wintersporters?
“Een helm”, antwoorden de drie tegelijk. Patrick: “Een helm is voor piste en off-piste wintersporters een must. Ik vind het een raadsel waarom nog niet iedereen met een helm skiet. Bij een val kan een helm je leven reden. Moderne helmen zitten ook nog eens hartstikke lekker en beschermen je beter tegen kou en wind dan welke muts ook. Voor ons drieën is het heel duidelijk: een helm!”

Zijn lawine-ongelukken veelal menselijke fouten of simpelweg domme pech?
Jerome: “Eric, beantwoord jij deze vraag maar als berggids!” Eric: “Dit is een moeilijke vraag, maar bijna altijd zijn het menselijke inschattingsfouten waardoor skiërs in lawines terecht komen. Goed kunnen skiën is geen garantie om niet in een lawine te komen. Heel veel skiërs hebben te weinig ervaring om de sneeuw goed te kennen. Dat is ook logisch want niet iedereen woont en leeft in de bergen. Je kan niet van iemand die elf maanden per jaar in Amsterdam woont verwachten dat hij of zij het sneeuwdek goed kent. Dus vaak zijn het inschattingsfouten van de wintersporters waardoor fatale lawines getriggerd worden.”

Wat vinden jullie van hedendaagse Freeride skifilms en tijdschriften, zetten deze aan tot ‘gevaarlijk’ gedrag?
Eric: “Ik vind het merendeel van deze films fantastisch. Het zijn vaak mooie beelden en je krijgt er enorm veel ‘zin om te skiën’ van! Ik zou het een goede zaak vinden als het veiligheidsaspect wat vaker in beeld kwam.”

Wat vinden jullie van de ‘Freeride’ hype die nu heerst?
Jerome: “Het is fantastisch dat er zoveel mensen graag off-piste willen skiën. Het is toch mooi dat er zoveel mensen gelukkig kunnen zijn in de bergen! Maar helaas zorgt deze hype ook tot een soort inflatie van grote off-piste lijnen. Iedereen wil de mooiste lijnen skiën, echter het geduld om op de goede momenten te wachten lijkt niet meer te bestaan. Iedereen is bang om niet de eerste sporen te kunnen trekken.” Patrick: ”En dit ongeduld zorgt dan weer tot ongelukken en lawines...”

Hoe is verstandig off-piste skiën te leren?
Eric: “Ervaring is het sleutelwoord. Maar om ervaring te krijgen moet je wel eerst leren om jezelf niet in gevaar te brengen. Hiervoor is slechts één manier te bedenken. Volg cursussen! Lawinekunde, skitechniek en voor wie het echt hoog opzoekt ook nog een gletsjer-cursus!” Patrick: “Je kan het volgen van een off-piste cursus zien als het behalen van je off-piste rijbewijs!” Jerome: “Doen dus!”

Hebben jullie tips voor Nederlandse off-Piste wintersporters?
Patrick: “Jazeker. ik denk dat ‘laaglanders’, en dat geldt evengoed voor mensen uit Parijs of Marseille als voor Hollanders, niet moeten vergeten dat ze in het hooggebergte onderweg zijn. Begin rustig aan. De bergen zijn een vermoeiende plek: extreme temperaturen, minder zuurstof en een verraderlijke omgeving. Zorg dat je goed uitgerust bent voordat je offpiste gaat en ga niet langer door, dan dat je lichaam aankan. Zo heb je het langst plezier van de bergen!”

Eric: “Inderdaad, ik denk dat niet-bergbewoners vaak vergeten om nederig te zijn ten opzichte van de bergen. Leer nederig te zijn, en geniet van wat de bergen je geven.”