TechnoAlpin: de wereld van de sneeuwmachines

Door Laura

Onlangs had Rogier het in onze rubriek ‘de domme vraag’ op onze website over de werking van sneeuwkanonnen en de ideale condities voor kunstsneeuw.  We staan er vaak niet bij stil dat er ondertussen in bijna alle skigebieden sneeuwmachines aanwezig zijn. Maar waar komen ze precies vandaan?

Eén van de grootste producenten van sneeuwkanonnen is TechnoAlpin. Het Italiaanse bedrijf werd in 1990 opgericht door Walter Rieder en Georg Eisath, destijds technische managers van het skigebied Obereggen in Südtirol. In 1983 was het gebiedseigenaar Georgs verantwoordelijkheid om ervoor te zorgen dat er ideale sneeuwcondities in Obereggen aanwezig waren. Sneeuwkanonnen waren in die tijd echter heel duur en moeilijk verkrijgbaar. Het Amerikaanse bedrijf York was er in geslaagd het eerste volautomatische sneeuwkanon te produceren, waarvan Eisath en Rieder er één importeerden naar Italië. Naar het voorbeeld van dat sneeuwkanon bouwden ze hun eerste prototype, maar wel voor de helft goedkoper en aangepast aan de Europese sneeuwcondities.  Onder de firmanaam WI.TE bouwden Eisath en Rieder hun eerste sneeuwkanonnen voor de Italiaanse gebieden Cortina, Falcade, Valzoldana en het Oostenrijkse Seefeld.

In 1990 brachten de twee heren de Latemar M90 (genoemd naar het Latemar Massief, UNESCO werelderfgoed in de Dolomieten) op de markt, het eerste sneeuwkanon dat geproduceerd werd door hun vers opgerichte bedrijf TechnoAlpin. Ondertussen hebben de sneeuwmakers 20 jaar ervaring en meer dan een dozijn nieuwe modellen, maar zijn er nog altijd skigebieden uitgerust met de Latemar M90. Qua levensduur hoeft een skigebied dat investeert in een sneeuwkanon van TechnoAlpin zich geen zorgen te maken: elk product dat wordt afgeleverd is vervaardigd met de meest duurzame materialen. Dat is ook nodig, want gemiddeld draait een sneeuwkanon 800 uren per seizoen.

Wat startte met twee jongens die ervan droomden sneeuw te maken, is nu uitgegroeid tot een booming bedrijf met meer dan 250 werknemers. TechnoAlpin is actief in 48 landen en bezit 60% van de sneeuwkanonnenmarkt. Je hebt ze ongetwijfeld al gezien in je favoriete skigebied: de grote gele sneeuwkanonnen en de smalle sierlijke lansen die bij lage temperaturen alle pistes voorzien van een vers laagje sneeuw. Maar hoe weet zo’n skigebied nu waar precies ze een sneeuwkanon moeten plaatsen of hoeveel sneeuw dit kanon moet produceren?

Elk jaar werken ze bij TechnoAlpin zo’n 4000 tot 5000 ‘masterplannen’ uit voor skigebieden over de hele wereld. Zo’n masterplan kan je best zien als een zéér uitgebreide offerte: een team van ontwikkelaars onderzoekt tijdens een periode van enkele maanden tot een heel jaar de condities in het skigebied dat aanvraag doet voor de aankoop van sneeuwmachines. In die tijd zorgen ze ervoor dat ze alles te weten komen over het skigebied: temperatuurwisselingen, gemiddelde sneeuwval, grondplannen, aanwezige waterbronnen en ga zo maar door. Na de onderzoeksperiode krijgt het skigebied een voorstel dat kan bestaan uit verschillende opties en prijzen. Van alle masterplannen die TechnoAlpin maakt worden er jaarlijks zo’n 300 à 400 ook effectief uitgevoerd.

Wat kost zo’n sneeuwkanon dan? Wel, dat verschilt natuurlijk van model tot model. De T60, één van de meest verkochte modellen van TechnoAlpin, kost ongeveer 45000 euro. Alleen is dat natuurlijk een eenmalige investering die het skigebied moet doen tot aankoop van de sneeuwmachine. De sneeuw zelf maken kost, afhankelijk van wateraanvoer, sneeuwcondities en het type model, tussen de 3,5 en 5 euro per kubieke meter. Als je daar dan nog het onderhoud en het datasysteem ter controle van de sneeuwkanonnen bijtelt, kom je al snel aan een aardig bedrag.

Want hoe wordt zo’n sneeuwkanon dan gecontroleerd? Het mag gezegd worden dat in deze tijd van technologische vooruitgang ook de kunstsneeuwsystemen niet achterblijven. De relatie tussen de bestuurders van pistebully’s en de volautomatische sneeuwkanonnen zijn bij de nieuwste systemen van TechnoAlpin de belangrijkste basis voor perfecte pistes. Het aantal uren dat een piste geprepareerd moet worden hangt immers af van de kwaliteit van de sneeuw. Zo worden er tijdens het ontwikkelen van het masterplan elementen ingewerkt die de sneeuwdiepte en -sterkte kunnen aflezen, waardoor de sneeuw in de juiste dikte, textuur en intensiteit kan worden geproduceerd. En jawel, de sneeuwmachines zijn uitgerust met Bluetooth technologie, waardoor de onderhoudsmensen als het ware vanuit hun pistebully met afstandsbediening of app op de smartphone het sneeuwkanon kunnen bedienen.

Een goed op elkaar afgestemd systeem is nodig aangezien een heel groot deel van de Europese pistes voorzien zijn van sneeuwkanonnen. Je moet als skigebied kunnen bijhouden waar welk kanon staat en wanneer het nodig is om sneeuw te spuiten. In Südtirol, de bakermat van TechnoAlpin, alleen al is 80% van de pistes uitgerust om kunstmatig sneeuw te produceren. In heel Oostenrijk is dat 66% van de pistes, in Zwitserland 36% en in Frankrijk 19%. Er zijn dus heel wat sneeuwkanonnen in omloop en het zal je dan ook niet verwonderen dat TechnoAlpin er zo’n 40 produceert per week. 90% van alle sneeuwmachines die ze maken zijn op bestelling. De kleine hoeveelheid die ze vorig jaar op stock hadden, was in december reeds helemaal uitgeput door de late sneeuwval. Zo zie je maar weer hoe belangrijk het maken van kunstsneeuw is voor een skigebied als winterse omstandigheden achterblijven.

Georg Eisath, de oprichter van TechnoAlpin, heeft ondertussen het drukke bedrijfsleven achter zich gelaten en is teruggegaan naar de essentie: hij is momenteel eigenaar van het bescheiden skigebied Carezza in Südtirol. Sinds hij het er voor het zeggen heeft, is Carezza uitgerust met tal van nieuwe verbindingen en gemoderniseerde liften. Georg is echter niet gestopt met dromen: de sneeuwmaker plant een verbinding tussen Carezza en het nabijgelegen Obereggen, waar het voor hem allemaal begon. En uit het verleden blijkt al, als Georg iets in zijn hoofd heeft…